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Als George Washington starb | Wie eine junge Nation trauerte

George Washington auf seinem Sterbebett im Dezember 1799.

Junius Brutus Stearns/Dayton Art Institute

General Washington ist tot!

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Als George Washington im Alter von 67 Jahren plötzlich starb, verbreitete sich die Nachricht von seinem Tod mit bemerkenswerter Geschwindigkeit in einer Nation von 16 Staaten, die noch nicht per Bahn oder Telegraf vereint waren. Das junge Land hatte seinen Vater verloren. Hier ist die unglaublich bewegende Art und Weise, wie Amerikaner im ganzen Land um ihren geliebten Gründervater trauerten.

Die Nachricht wurde von methodistischen Kreisfahrern und stämmigen Wagenführern, Postkutschenpassagieren und Postreitern und Matrosen auf Küstenschonern getragen. Überall hatte es eine elektrisierende Wirkung und fesselte die Republik in Schock, Trauer und Trauer. In Boston bezeichnete Russell's Gazette die Nachricht als quälend.



Wie George Washington starb

Washington starb am Samstag, den 14. Dezember 1799, um 22.20 Uhr in Mount Vernon. Laut dem Brief seines Sekretärs an den Kongress, der am folgenden Tag geschrieben wurde, war die Krankheit des ehemaligen Präsidenten kurz und die Todesursache war eine entzündliche Halsentzündung, die von einer Erkältung ausging, über die er am Freitag nur wenig klagte. Historiker glauben heute, dass es sich entweder um eine rasende Lungenentzündung oder eine Streptokokken-Infektion handelte.

Washington hatte sich in den Tagen zuvor bei schrecklich kaltem, regnerischem Wetter auf seinem Grundstück umgesehen und war wieder zurückgekehrt, um sein Haus wieder mit Besuchern zu überschwemmen, die den ersten Präsidenten treffen wollten. Er hatte keine Gelegenheit, sich nass zu machen und bekam schließlich Halsschmerzen. Die Ärzte ließen ihn bluten und wendeten andere Heilmittel an (zu dieser Zeit normal, aber sehr fehlgeleitet) und Washington starb innerhalb von zwei schnellen Tagen.

Die Krankheit des Generals war so kurz, dass die Nachricht von seinem Tod den Kongress erreichte, der in Philadelphia tagte, bevor der Gesetzgeber überhaupt erfuhr, dass der ehemalige Präsident krank war. Am 18. Dezember sprang ein Passagier aus einer Postkutsche und gab die Nachricht an den Kongressabgeordneten John Marshall weiter. Sichtlich bewegt berichtet Marshall seinen Kollegen, dass diese beunruhigende Intelligenz nicht sicher ist. Am nächsten Tag traf die offizielle Nachricht ein. Unser Washington, wie Marshall ihn nannte, war weg. Zu diesem Zeitpunkt war der General bereits beigesetzt.

Washington hatte immer Angst gehabt, lebendig begraben zu werden, und hatte auf seinem Sterbebett beantragt, ihn frühestens drei Tage nach seinem Tod in den Tresor zu legen. Er wurde am 18. Dezember 1799 im Alter von 67 Jahren in Mount Vernon beigesetzt. Die Zeremonie wurde zur Vorlage für Gedenkfeiern, die die Nation in den nächsten zwei Monaten in Anspruch nahmen. Das Militär von Alexandria, Virginia, stellte die Ehrengarde von Pferd und Fuß, die Waffen vertauscht. Eine kleine Band mit gedämpftem Schlagzeug spielte das Klagelied. Das reiterlose Pferd des Generals war mit Sattelhalftern und Pistolen bewaffnet; sein Sarg wurde von jungen Offizieren der Virginia-Miliz getragen.

Als die kurzen anglikanischen und freimaurerischen Begräbnisse am Grab abgehalten wurden und Washingtons Pastor eine kurze Laudatio hielt, beantwortete der dröhnende Salut von 11 Artilleriegeschützen an der Küste das scharfe Knallen von Minutengeschützen, die aus einem schaukelnden Schoner draußen auf dem grauen Potomac feuerten . Bei jeder Salve flatterte ein Freimaurerbanner im Wind: Washington in Ruhm; Amerika in Tränen.

Trauer um Washington im ganzen Land

Am 6. Januar gab Präsident John Adams eine offizielle Proklamation heraus, in der er die Amerikaner aufforderte, sich an Washingtons Geburtstag, dem 22. Februar, öffentlich zu versammeln, um ihre Trauer mit geeigneten Lobreden, Reden und Ansprachen oder durch öffentliche Gebete öffentlich zu bezeugen. Während der sechswöchigen Trauerzeit wurden weit über 300 Lobreden in fast 200 Weilern und Städten gehalten.

Allein das föderalistische Massachusetts hielt mehr als 100 Gedenkfeiern an rund 60 Orten ab. Redner von Natchez bis New Haven erklärten Washington zum amerikanischen Moses und hielten sein Beispiel stolz gegenüber kleineren Männern wie Cromwell, Napoleon, Caesar und Alexander dem Großen.

Lexington, Kentucky

Es dauerte normalerweise drei bis vier Wochen, bis Reisende die 650 Meilen von Philadelphia nach Kentucky zurücklegten. Vielleicht traf die Nachricht von Washingtons Tod in der dritten Januarwoche endlich in Lexington ein, zusammen mit einer hübschen Auswahl an Handelswaren, wie in der lokalen Gazette berichtet, darunter Samt, grober Musselin, Bücher, Bibeln, Schrauben, Sägen, kubanischer Zucker und Gewehre . Am 21. Januar berichtete die Gazette auch, dass die Stadtverwalter aus Respekt vor dem Revolutionshelden George Washington, dem Oberbefehlshaber der Revolutionsarmee der Vereinigten Staaten, der sein Land anführte, dafür gestimmt hatten, am nächsten Samstag an der Prozession teilzunehmen Unabhängigkeit und nahm 1783 seine Stellung als Privatmann wieder auf.

Das Thema Washington, der amerikanische Cincinnatus, der nach der Rettung der Republik zum Pflug zurückgekehrt war, war während der gesamten Trauerzeit ein wichtiges Thema, und die Society of the Cincinnati, eine Organisation von Washingtons Kontinentoffizieren, organisierte zahlreiche Gedenkfeiern.

Am 6. März veröffentlichte die Lokalzeitung Washingtons letztes Testament. Im Oktober verkauften Geschäfte auf weißer Seide gedruckte Kopien seines Testaments, zusammen mit Dr. Ganns Anti-Bilious Pills und Hamiltons Grand Restorative for Dissipated Pleasures and Immoderate Use of Tea.

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Lexington, Virginia

Auf der anderen Seite der Appalachen in Lexington, Virginia, spürten die Einheimischen eine ungewöhnliche Verbindung zu Washington. Einige Jahre vor seinem Tod stattete Washington das angeschlagene örtliche College mit umgerechnet 50.000 US-Dollar an Kanalbeständen aus, eines der größten Vermächtnisse eines Colleges in der frühen Republik. Ihm zu Ehren wurde die Schule Liberty Hall in Washington Academy umbenannt. Captain William Lyle, Veteran der entscheidenden Schlacht am Guilford Courthouse in North Carolina, rief die örtlichen Kuratoren des Colleges zusammen und begann mit der Planung einer Gedenkfeier für Washingtons Geburtstag, den 22. Februar 1800, bereits ein Feiertag an der Schule.

Am 22. Februar zog eine Prozession von Studenten, Dozenten, Kuratoren, Veteranen und einer respektablen Anzahl von Bürgern langsam vom Campus zum Gerichtsgebäude, wo der Rektor des College eine angemessene Laudatio hielt. Die pragmatischen schottisch-irischen Treuhänder, die Washingtons Tod als den schmerzlichsten Umstand ansahen, der die Vereinigten Staaten jemals getroffen hat, und die den Verlust unseres gemeinsamen Elternteils zutiefst empfand, trafen sich danach und stimmten dafür, ihre erwartete Wohltat zu verwenden, die kürzlich in Washingtons Testament festgehalten wurde, um Reparaturen am College vorzunehmen, neue Bibliotheksbücher zu kaufen und seine 500 Pfund Schulden zu begleichen.

Philadelphia

Den Philadelphianern, die ihre letzten Monate als Bürger der Hauptstadt des Landes genossen, würde ein Staatsbegräbnis nicht verweigert – selbst wenn sie keine Leiche hätten. Sie entschieden sich für eine spektakuläre Scheinbestattung, die am Tag nach Weihnachten stattfand. Es war eine vergrößerte Nachbildung des einfacheren Mount Vernon-Service, an den sich der Kongressabgeordnete Henry Light Horse Harry Lees berühmte First in War, First in Peace und First in den Herzen seiner Landsleute besonders erinnerte. . . Rede, die das oft wiederholte Thema enthielt, dass die Reinheit von Washingtons privatem Charakter seine öffentlichen Tugenden zum Ausdruck brachte.

Während der nächsten zwei Monate, während die Nation trauerte, bewachten Posten in Philadelphia eine leere Bahre. Am 8. Januar 1800 fasste ein Schriftsteller in der Pennsylvania Gazette einen Verlust zusammen, den er mit seinen Mitbürgern teilte: Als Washington lebte, hatten wir einen gemeinsamen Geist – einen gemeinsamen Kopf – ein gemeinsames Herz – wir waren vereint – wir waren in Sicherheit.

New York City

New Yorker lasen am 21. Dezember in den Stadtzeitungen von Washingtons Tod. Schwarz umrandete Schlagzeilen kündigten Columbia Mourns an, und grimmige Totenköpfe klammerten den Text ein. Washington, so heißt es in einem Zeitungsblatt, sei das perfekte Vorbild für alles gewesen, was tugendhaft, edel, groß und würdevoll im Menschen ist. New York wählte den letzten Tag des Jahres für seine Feierlichkeiten und ernannte Gouverneur Morris zum wichtigsten Lobredner. Sein Thema war Washingtons Weisheit und sein Urteil, das immer klar war, weil sein Geist rein war. Eine riesige Menschenmenge hörte gespannt zu und brach am Ende in Applaus aus.

Anfang derselben Woche organisierten die Manager des Park Theatre der Stadt ein eindrucksvolles Tableau, das auf einer populären Illustration basiert, An America Lamenting Her Loss. Als sich der Vorhang hob, entdeckte ein überfülltes Publikum (einschließlich Frauen mit Trauerabzeichen) ein griechisches Grab, ein Porträt des Generals und eine Heldenkrone aus Eichenholz über einem Schwert, Schild, Helm und einer Nationalflagge. Ein amerikanischer Adler weinte Blutströme und hob in seinem Schnabel eine Schriftrolle, die die Tränen einer Nation ankündigte.

Boston

Die Nachricht von Washingtons Tod begann sich am Heiligabend im föderalistischen Boston zu verbreiten, drei Tage nachdem die Nachricht New York City erreicht hatte. Aufgrund ihrer politischen Neigungen, ihres revolutionären Erbes und der Rolle Washingtons, die Briten 1776 aus der Stadt zu vertreiben, fühlten sich die Bostoner mit dem toten Virginianer besonders verbunden. Ihre Feier zeigte vielleicht mehr als jede andere die Macht des Generals – im Tod wie im Leben – die Öffentlichkeit zu vereinen und zu inspirieren.

Am 9. Januar schlossen Geschäfte in der ganzen Stadt, Schiffe im Hafen hissten Flaggen bei Halbpersonal, Gewehre bellten und Glocken läuteten, um das Andenken an das große, gute und geliebte Washington zu ehren. Die Menge – 6.000 Männer, Frauen und Kinder mit Trauerbändern und -bändern – versammelten sich im neuen State House. Genau um die Mittagszeit wurden sie zu einer gemeinsamen Einheit und marschierten zu sechst nebeneinander. Die Prozession begann mit Schülern und ihren Lehrern, gefolgt von einer Vielzahl lokaler Körperschaften, die von Milizen und Freimaurern bis hin zu Ärzten, Anwälten, Geistlichen und Mechanikern reichten, wobei nicht aufgezählte Bürger die Nachhut bildeten.

Mit stiller Würde begannen die Trauernden durch die engen Backsteinstraßen zu gehen, die am Old South Meeting House endeten, wo all die verschiedenen Elemente bestimmte Plätze nahmen und der Laudatio von George Richards Minot lauschten. Eine Lokalzeitung bemerkte: Die Versammlung aller Gesellschaftsschichten, vom ehrwürdigen Alter bis zum lispelnden Säuglingsalter, um den Tugenden und Diensten Washingtons Tribut zu zollen, war unaussprechlich interessant.

Einige Redner konnten nicht unbemerkt lassen, dass die Nachricht vom Tod des Nationalretters in der Weihnachtszeit eingetroffen war. In der zweiten Februarwoche, als überall um sie herum die Flut der Heldenverehrung zunahm, dachten einige Neuengländer über einen unrepublikanischen Rückschlag in Richtung ungezügelten Stolz und Heiligung nach. Gemeindeglieder von Connecticut bis Rhode Island warnten davor, einen noch so tugendhaften Mann in einen Heiligen zu verwandeln!

Abigail Adams brachte mit ihrem üblichen beredten gesunden Menschenverstand die ganze Sache fest auf die Erde: Die einfache Wahrheit ist seine beste, seine größte Lobrede. Sie allein kann seinen Ruhm unsterblich machen.

Europa

Lob machte nicht an den Küsten der Nation halt. Innerhalb von zwei Wochen nach dem großen Ereignis in Boston und ungefähr zur gleichen Zeit erreichte es Lexington, Kentucky, die Nachricht verbreitete sich auf Schiffen wie der Active nach England, die nach einer stürmischen Überfahrt endlich aus Virginia in einem sehr undichten Zustand zurückkehrte.

Am 25. Januar berichtete die phlegmatische London Times kurz über Washingtons Tod, einschließlich des bemerkenswerten Umstands, der seiner ewigen Ehre würdigt, dass während Präsident . . . er hat nie einen seiner eigenen Verwandten zu einem Treuhandamt oder einer Besoldung ernannt.
Am 4. Februar 1800 hatte der auf dem Kontinent entsandte amerikanische Diplomat John Quincy Adams gerade die traurige Nachricht über England gehört.
Einen Monat später schrieb Adams an den amerikanischen Außenminister und beschrieb die Ehren, die Napoleon Washington erwiesen hatte: Französische Kampfstandarten waren in Schwarz gehüllt; Washingtons Büste sollte in den Tuilerien neben anderen modernen und antiken Helden aufgestellt werden; Lobreden wurden in Paris gehalten (trotz eines schwelenden, inoffiziellen Seekriegs zwischen Frankreich und den Vereinigten Staaten).

Ungefähr zur gleichen Zeit, als Adams von Washingtons Tod hörte, schrieb ein Student des Dartmouth College an einen Freund. Der Brief des jungen Daniel Webster vom 5. Februar war voller Vorahnungen, so erschreckend wie ein Winter in New Hampshire. Die jüngste Nachricht von Washingtons Tod brachte Webster dazu, über die aktuelle Politik nachzudenken, die von Tumult, diplomatischen Intrigen, Partisanenkämpfen, Skandalen und einer skurrilen Presse gezeichnet ist. Als das Land 1800 die wilde Präsidentschaftskampagne begann, die von Beinamen wie Tory, Atheist, Bigott, Poltroon und Verräter nur so wimmelte, fürchtete der junge Föderalist Unglück und Bürgerkrieg.

In den ersten Wochen des Jahres 1800 hatten alte Trauer- und Gedenkriten Konflikte beruhigt und eine nervöse Republik kurzzeitig vereint. Webster, der bereits über seine Jahre hinaus weise war, fasste den Hauptstoß dieser bemerkenswerten und beispiellosen winterlichen Jahreszeit nationaler Trauer zusammen. Websters Hoffnung, ja das Gebet des ganzen Landes war, dass der Geist des toten Virginianers noch bestehen könnte, um die Freiheiten seines Landes zu schützen und das Schwert der Freiheit zu lenken. . . Aber was lag vor ihm, überlegte er, jetzt, da General Washington, der große politische Zement, tot ist?

– Die Autorin Taylor Sanders ist Professorin für Geschichte an der Washington and Lee University (ehemals Washington Academy) in Lexington, Virginia, einer von George Washington gestifteten Schule. Washington und Lee feierten 1999 ihr 250-jähriges Bestehen. Sanders ist Mitglied der Society of the Cincinnati im Bundesstaat Maryland.

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